Zealandia, un nouveau continent ?

Zealandia, un nouveau continent ?

Le nombre de continents sur terre est actuellement en train d’être remis en cause. En effet, la société géologique américaine composée de chercheurs néo-zélandais, australiens et néo-calédoniens, vient de publier un article sur la découverte d’un « nouveau » continent.

Quelles sont les spécificités géographiques et géologiques de Zaelandia ?

Zaelandia est maintenant rentré dans la nomenclature des continents de notre planète terre. Environ 94% de cette zone se situe en dessous du niveau de la mer. Sa partie émergée est représentée par la Nouvelle-Zélande et la Nouvelle-Calédonie. Zaelindia est aussi vaste que l’Inde et faisait autrefois partie du supercontinent le Gondwana. Il est le plus jeune continent puisque sa croute est la plus fine et la plus submergée de tous les continents. Néanmoins, et selon Catherine Chauvel, directrice de recherche du CNRS à l’Institut des Sciences de la Terre à Grenoble, le Zaelindia ne serait pas vraiment un continent puisque la particularité de ces derniers réside dans leur caractère émergé. « Certes il y a une cohérence dans les structures géologiques, mais la caractéristique principale d’un continent est tout de même d’être émergé. Là, ce n’est pas vraiment le cas ». Un ensemble de critères mis en évidence par les chercheurs permettent de définir un continent :

  • Elévation au-dessus de la zone environnante
  • Géologie distinctive
  • Une zone bien définie
  • Une croûte plus épaisse que le sol régulier de l’océan

Le Zaelandia remplit suffisamment ces critères pour être ajouté aux 7 continents existants. Cependant et en prenant comptent des critères appropriés au Zaelindia, on peut également considérer Madagascar ou encore le Groenland comme des continents.

Enfin, il semblerait que la découverte de ce nouveau continent n’en soit pas réellement une ! Pour cause, la société géologique américaine explique dans sa publication que le Zaelandia « n’est pas une découverte soudaine, mais plutôt une prise de conscience progressive ». En effet, cette zone fait l’objet d’études et de recherche depuis le 19ème siècle. Le nom de Zaelandia a même été proposé en 1995. La rédaction de cet article est donc le résultat de plusieurs années de recherche. Les critères ont évolué à tel point que de nouvelles portions du globe peuvent à ce jour revendiquer le statut de continent.

Pierre Benjamin GIRARD

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